Osm minut po půlnoci středoevropského letního času dosáhl signál z vesmírné lodi Osiris-Rex na Zemi a vědci v řídícím středisku NASA dostali zprávu, že loď se úspěšně dotkla sběrného místa Nightingale (Slavík) na asteroidu Bennu, asi metr od plánovaného přistání. Po šestivteřinovém kontaktu s povrchem asteroidu se opět bezpečně vznesla. 

Video vzniklo animací fotografií

Vědci nyní doufají, že prostřednictvím mechanizovaného ramene pro sběr vzorků nazvaného Touch-and-Go Sample Acquisition Mechanism (Tagsam) dokázala shromáždit dostatečný vzorek prachu a hornin z povrchu asteroidu pro další komplexní studium.

Přenos události ukázal v podstatě animovaný záznam kontaktu s asteroidem, protože rychlost transportu dat z vesmírné lodi činí pouhých 40 bitů za vteřinu, což je příliš málo na živý přenos videa. Loď ale celý proces fotografovala a tyto snímky nyní dorazily, aby z nich NASA mohla zkompilovat výsledný záznam.

Snímač SamCam na palubě vesmírné lodi pořídil fotografii každých 1,25 vteřiny, což vědcům na Zemi dovolí studovat zpětně její výkon.

Výše uvedené video tvoří 82 fotografií, pokrývajících dobu čítající zhruba pět minut, která začíná přiblížením z výšky asi 25 metrů nad povrchem asteroidu, pokračuje přistáním a končí aktivací trysek, jímž se loď opět odrazila do výšky asi třinácti metrů.

"Zdá se, že při počátečním kontaktu hlava Tagsam rozdrtila některé porézní horniny pod sebou," napsala k videu astronomka NASA a vědecká pracovnice z týmu Osiris-Rex Brittany Enosová z Arizonské univerzity.

Zdroj: Youtube

"O vteřinu později vystřelila vesmírná loď nálož plynného dusíku, aby v místě určeném pro sběr vzorků rozvířila co nejvíc materiálu. Předběžná data ukazují, že loď strávila sběrem povrchových vzorků přibližně pět ze šesti vteřin a většina odběru proběhla během prvních tří vteřin."

Tagsam je navržen tak, aby sbíral materiál tím, že jej zvíří a následně zachytí. Tým doufá, že se mu podařilo získat alespoň 60 gramů regolitu (nezpevněného horninového povrchu asteroidu), ale to se dozví teprve za několik dnů. 

Vědci se těší na vzorek

Pro vědce bude případný sebraný vzorek každopádně neocenitelný. Asteroidy jako Bennu považuje věda za relativně nezměněné od jejich vzniku v dobách úsvitu sluneční soustavy. Vědci proto doufají, že z chemického složení vzorků asteroidu vyčtou dosud nezjištěné informace o původní chemické skladbě prachového mračna, z něhož se zrodilo Slunce a planety.

"Jde o pochopení našeho původu a o řešení některých nejzásadnějších otázek, jež si jako lidské bytosti klademe: Odkud jsme přišli? A jsme ve vesmíru sami?" uvedl hlavní výzkumník programu Osiris-Rex Dante Lauretta z Arizonské univerzity.

Mezi další očekávané informace patří například údaje, jež by pomohly vědcům vyvinout strategie, jak předejít srážce asteroidů se Zemí nebo jak z asteroidů těžit materiál.

Osiris-Rex se má vrátit na Zemi v roce 2023. Pokud se vše podaří, bude v pořadí třetí vesmírnou lodí, která dovezla na Zemi vzorek hmoty z asteroidu. Tou první byla japonská sonda Hayabusa, jež v roce 2010 dopravila na Zemi vzorek asteroidu Itokawa.

V současnosti je ve vesmíru ještě sonda Hayabusa2, která loni odebrala vzorek asteroidu Ryugu, s nímž se má vrátit na Zemi během několika měsíců. Pak by měla zamířit opět do vesmíru na setkání s asteroidem 1998 KY26, k němuž má dojít v roce 2026.